23Apr

Глава 2

Правая часть горизонта постепенно наливалась темно-багровым отсветом, словно там разгорался далекий пожар. Весь остальной низкий купол неба, завешенный лохмотьями облаков, по-прежнему выглядел сиреневым.

Стало заметно светлее. Заросли изменились, теперь они состояли из низких пушистых кустов, ветви которых напоминали перья диковинных птиц. Сами кусты больше не закрывали пространство, и впереди как-то сразу открылся далекий простор, заполненный бегучими огнями. Цепочки этих голубоватых огней перестраивались на ходу и все вместе двигались в ту же сторону, куда шел их отряд. В распадающихся багровых сумерках в низине, где мелькали огни, можно было рассмотреть неясные очертания приземистых строений. Отряд остановился.

– Подождите здесь, - попросил проводник и, сделав несколько шагов, исчез в зарослях.

– Странное место, - проговорил Олег. - Внизу наверняка поселок. Очень маленький. Скорее всего, они ведут натуральное хозяйство, ты заметил, как выделана кожа на сбруе этой, с позволения сказать, "лошади"? Наверняка сыромятная, кустарного производства.

– Быстро ты делаешь выводы, - откликнулся Ротанов. - Однажды на Гидре я уже сталкивался с чем-то подобным... Там наряду с внешней, примитивной стороной существовало нечто неразличимое с первого взгляда... Я чувствую, здесь тоже не все просто... Этот странник... Природа редко создает таких животных. Он слишком рационален, слишком ух приспособлен для передвижения по пересеченной местности. Почти идеальный транспорт для перевозки людей и переноски небольших грузов.

– Особенно если не очень спешить.

– Мы не знаем, на какую скорость он способен. Скорее всего, наездник примерялся к скорости нашего человека.

Они замолчали, прислушиваясь к надрывному крику "ку-ку", всмотрелись в бегучие огни на тропинках, ощутили аромат странных цветов.

– Здесь может быть хорошо, если привыкнуть, - тихо сказал Элсон.

– По-моему, у нас хватит для этого времени, - мрачно пообещал Олег.

Снизу от поселка к ним шла группа людей. Впереди четверо слуг или охранников несли факелы. Совсем не было дыма, и вместо красноватого пламени вокруг туго свернутого кома каких-то листьев плясали маленькие язычки голубого огня. Свету они давали немного, но, наверно, глаза жителей этой планеты давно привыкли к полумраку и вряд ли могли переносить слишком сильное освещение.

Люди, несущие факелы, остановились и разошлись в стороны. Вперед вышел старик в одежде, расшитой замысловатым узором, с ожерельем из блестящих непрозрачных камней, и рядом - тоненькая фигурка женщины, лица которой Ротанов не мог рассмотреть, как ни старался, - мешал направленный на них свет факелов да еще, похоже, она прятала лицо за куском полупрозрачной ткани. Черты смазывались, нельзя было даже с уверенностью сказать, молода она или нет. Платье на женщине казалось белым без единого украшения, лишь на правой руке блестел тоненький браслетик да в волосах, будто случайно, запутался живой огонек: то ли светлячок, то ли фосфоресцирующий камешек.