22Oct

Севернее края света

Старый солдат двинулся ко мне навстречу. Осторожная плавная походка при низкой гравитации убедила меня в том, что он - бывалый астронавт. Бледные глаза озирали блестящие стальные люки, ласкали полированные поршни, пересчитывали мигающие лампочки внутреннего монитора.

– Какие машины! - Гундосый волос звучал с оттенком счастья. - Какие восхитительные машины! - Он улыбнулся девушке. - Такие машины - счастье моей жизни.

Я тоже любил красивые машины. Я провел несколько лет, надраивая огромное количество станционных механизмов и налаживая их. В эту секунду Жиль Хабибула мне нравился. Я постарался, чтобы голос мой звучал хмуро:

– Это не музей машин. Если у вас есть причина для посещения станции, в чем она заключается?

– Мы задумали провести эксперимент. - Рыбьи глаза смотрели то на меня, то на девушку. - Смертельно важный эксперимент. Хотя я и говорил, что нахожусь в отставке, Легион в срочном порядке попросил меня об очередной услуге. Врачи Легиона по самое горло накачали меня лекарствами, чтобы я выполнил последнее в жизни поручение.

Наконец-то мы сдвинулись с места!

– Что это за поручение?

– Вы знаете, я очень стар. - Детская голова печально качнулась. - Я чувствую приближение страшной смерти - какая жалкая награда за все опасности, которым я подвергался, защищая драгоценную человеческую расу! Однако я все же не утратил духа Легиона. Я добровольно предложил отдать свои последние годы этому небывалому отчаянному эксперименту.

– Вот как?

– Лилит Адамс - моя сестра-сиделка. - Он ласково посмотрел на нее и улыбнулся. - Я - морская свинка для испытания новой сыворотки, которую создали в Легионе. Результат её воздействия неизвестен, потому что никогда раньше она не проверялась. Я чувствую, что проверка закончится моей смертью.

Он поежился и вздрогнул.

– Вот почему я прибыл на Край Света, - засопел он, - чтобы провести эти последние страшные годы среди любимых машин. Чтобы погибнуть здесь, быть может, - драгоценная жертва славе Легиона и будущему человечества.

– Для чего предназначена сыворотка?

– Возраст! Предполагается, что она даст мне иммунитет от кумулятивного биохимического старения. Мы будем жить здесь, пока не обнаружим, что она действует так, как это говорили врачи. В таком случае меня ждет бессмертие. Это очень рискованная игра.

– Вы что, хотите жить вечно?

– Я делаю для этого все, что от меня зависит, сэр! - Он сумрачно взглянул на меня. - Я - ветеран Легиона и не забыл наших величественных традиций. Я решил отдаться этому отчаянному эксперименту, не боясь самой смерти. Пусть даже мне придется участвовать в нем тысячу жалких лет!

Секунду я стоял молча, восхищаясь этим блефом. Лилит Адамс мрачно взглянула на него и серьезно - на меня. Я готов был улыбнуться, однако на её красивом лице не было и тени юмора.

– Боюсь, что вы избрали не самое удачное место для этого. Никакая мифическая сыворотка не защитит вас от тех случайностей, которыми знаменит Край Света. Я выполню приказ, разумеется, если командор Стар привезет его подтверждение до того, как отчалит "Эревон". Но вы и сами увидите, что станция - не богадельня. Среди нас нет человека, который не отдал бы месячного жалованья за полчаса солнца, ветра, моря и воды на Земле. Почему бы вам не проверить эту сыворотку там?